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Por Román Vena Valdarenas

Una lluvia de estrellas (o lluvia de meteoros) es un evento astronómico en el que se pueden apreciar múltiples estrellas fugaces en el cielo nocturno.

pexels.com (Creative Common Zero).

¿Cuál es el origen de las estrellas fugaces?

En su órbita alrededor del Sol, la Tierra atraviesa regiones en las que cometas y asteroides perdieron escombros. Cuando nuestro planeta pasa por esas regiones, los pequeños escombros chocan a alta velocidad con la atmósfera terrestre, aumentan de temperatura y se desintegran formando una estela luminosa que observamos como estrellas fugaces. Cada lluvia de estrellas o de meteoros tendrá, pues, un cometa o asteroide asociado.

Debido a la periodicidad de la traslación de la Tierra alrededor del Sol las lluvias de meteoros se producen siempre en las mismas fechas, algunas con mayor cantidad de meteoros que otras, y también con mejor visibilidad en un hemisferio del planeta que en el otro.

Diferencias entre meteoroide, meteoro, bólido y meteorito

Los cuerpos que dan lugar a las lluvias de estrellas pueden ser restos de cometas o asteroides. Los cometas son cuerpos formados principalmente por roca, hielo y polvo procedentes de regiones alejadas del Sol. Al pasar cerca del Sol comienzan a desintegrarse a causa de la radiación y del viento solar dejando atrás restos de su superficie evaporada. Esos restos desintegrados que se evaporan son los que se observan como la cola del cometa. 

Los asteroides son cuerpos rocosos que tienen tamaños superiores a los cien metros y que orbitan alrededor del Sol. A causa de las colisiones que se producen entre los asteroides y la radiación y viento solares, aquellos asteroides pueden romperse formando pedazos más pequeños: los escombros. 

En síntesis, cuando la Tierra atraviesa esas regiones de escombros de asteroides y de cometas se producen las lluvias de estrellas. 

Ahora bien, cuando se producen lluvias de estrellas se mencionan meteoroides, meteoros, bólidos y meteoritos. 

¿Qué define a cada tipo?

Meteoroide son los restos que alguna vez se desprendieron de un cometa o asteroide. Orbitan alrededor del Sol y sus tamaños no superan los 50 metros. Cuando estos restos son atraídos por la gravedad de la Tierra e ingresan a la atmósfera pueden dar lugar a un meteoro, bólido o meteorito.

Meteoro: se llama meteoro a un meteoroide que se desintegra en la atmósfera terrestre formando una estela luminosa llamada también estrella fugaz

Bólido: es un meteoro muy luminoso generado por un meteoroide de mayor tamaño. Generalmente su estela en el cielo dura más tiempo y suele explotar antes de llegar a la superficie. El brillo de un bólido puede superar el brillo de las estrellas más brillantes y de los planetas.

Meteorito: se llama así a los meteoros de mayor tamaño, que no logran desintegrarse en la atmósfera terrestre y alcanzan la superficie de nuestro planeta.

Lluvias de meteoros más importantes de 2023

En la siguiente tabla se muestra la información sobre las lluvias de estrellas más importantes de 2023 visibles desde el hemisferio sur.  Ofrece información sobre el período de actividad, el pico, la fase de la Luna, el radiante y la cantidad estimada de meteoros por hora que se pueden observar.

Periodo de actividad: es el periodo durante el cual la lluvia de estrellas está activa.

Pico: la fecha y hora en que se espera la actividad máxima de los meteoros. 

Luna: La fase lunar durante el pico. Cuanto mayor sea la fase de la Luna (en %), peores serán las condiciones para observar meteoros ya que el cielo estará más iluminado por la luz de la Luna. Es importante conocer los horarios de salida y puesta de la Luna en el lugar de observación ya que las condiciones cambiarán si la Luna se encuentra por encima o por debajo del horizonte durante el pico. 

THC: la Tasa Horaria Cenital es el número máximo de meteoros por hora que teóricamente se pueden observar durante el pico de la lluvia de estrellas en condiciones óptimas y con el radiante ubicado en el cenit. En la práctica el número de meteoros que se pueden observar será menor al indicado en la tabla ya que dependerá de las condiciones del lugar (la hora pico local, la fase lunar, la contaminación lumínica, etcétera). 

Radiante: es el punto del cielo donde los meteoros parecen originarse. Está asociado a la constelación que da nombre a la lluvia de meteoros. 

Las lluvias de estrellas de 2023

  • Líridas: activa entre el 14 y 30 de abril de 2023 con pico el 22 de abril. Será visible principalmente en el hemisferio norte y con menor actividad en el hemisferio sur, con una tasa de 18 meteoros por hora. En el pico, la Luna estará en fase creciente con una iluminación aproximada de 10 % de su superficie, lo que favorecerá la observación. La constelación de Lira, donde se encuentra el radiante, será visible hacia el norte. En  Córdoba la mejor hora para observar meteoros será durante la madrugada del 23 de abril.  Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa C/1861 G1 Thatcher.

  • Eta Acuáridas: activa entre el 19 de abril y el 28 de mayo de 2023 con pico el 6 de mayo. Será visible en ambos hemisferios con mayor actividad en el hemisferio sur, con una tasa de alrededor de 50 meteoros por hora. En el pico, la Luna estará casi en fase llena con una iluminación aproximada de 98% de su superficie, lo que dificultará la observación. El radiante está ubicado próximo a la estrella Eta-acuario. En  Córdoba saldrá por el horizonte este alrededor de las 3 de la mañana. El mejor momento para observar meteoros será el 6 de mayo alrededor de las 6 a. m., antes de la salida del Sol. Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa 1P/Halley.

  • Delta-Acuáridas: activa entre el 12 de julio y el 23 de agosto de 2023 con pico el 30 de julio. Será visible en ambos hemisferios con mayor actividad en el hemisferio sur, con una tasa de alrededor de 25 meteoros por hora. En el pico, la Luna estará próxima a la fase llena con una iluminación aproximada de 90% de su superficie, lo que dificultará la observación. El radiante está ubicado próximo a la estrella Delta-acuario, que vista desde Córdoba se encontrará en la región más alta del cielo alrededor de las 3 de la mañana del 31 de julio. La mejor hora para observar los meteoros será alrededor de las 6 a. m. , cuando se pone la Luna. Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa 96P/Machholz.

  • Perseidas: activa entre el 17 de julio y el 24 de agosto de 2023 con pico el 13 de agosto. Será visible en ambos hemisferios con baja actividad en el hemisferio sur, con una tasa de alrededor de 100 meteoros por hora. En el pico, la Luna estará acercándose a  su fase de Luna nueva con una iluminación aproximada de 8% de su superficie, lo que favorecerá la observación. El radiante está ubicado en la constelación de Perseo, que vista desde Córdoba, el 13 de agosto, será visible muy poco tiempo muy baja sobre el horizonte norte entre las 6 y las 8 de la mañana. Ese será el mejor momento para observar los meteoros. Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa 109P/Swift-Tuttle.

  • Oriónidas: activa entre el 2 de octubre y el 7 de noviembre de 2023 con pico el 22 de octubre. Será visible en ambos hemisferios pero con baja actividad, con una tasa de alrededor de 20 meteoros por hora. En el pico, la Luna en su fase de cuarto creciente con una iluminación aproximada de 40% de su superficie, favorecerá la observación. El radiante está ubicado en la constelación de Orión. Vista desde Córdoba, alrededor de la medianoche del 22 de octubre saldrá por el horizonte este. El mejor momento para observar meteoros será a la madrugada cuando el radiante esté más alto en el cielo. Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa 1P/Halley.

  • Leónidas: activa entre el 6 y el 30 de noviembre de 2023 con pico el 18 de noviembre. Será visible en ambos hemisferios pero con baja actividad, con una tasa de alrededor de 10 meteoros por hora. En el pico, la Luna en su fase creciente con una iluminación aproximada de 25% de su superficie, lo que favorecerá la observación. El radiante está ubicado en la constelación de Leo. Vista desde Córdoba saldrá el 18 de noviembre alrededor de las 02:30 de la mañana por el horizonte este. El mejor momento para observar meteoros será a la madrugada antes de la salida del Sol. Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa 55P/Tempel-Tuttle.

  • Gemínidas: activa entre el 4 y el 17 de diciembre de 2023 con su pico el 14 de diciembre. Será visible en ambos hemisferios pero con menor actividad en el sur, con una tasa de alrededor de 150 meteoros por hora. En el pico, la Luna en su fase creciente con una iluminación aproximada de 2% de su superficie, favorecerá la observación. El radiante está ubicado en la constelación de Gemini, que vista desde Córdoba saldrá alrededor de las 22:30 por el horizonte este el 14 de diciembre. El mejor momento para observar meteoros será a la madrugada, alrededor de las 3 de la mañana, cuando el radiante está más alto. Esta lluvia de estrellas está asociada al cometa 3200 Phaethon.

Consejos para observar las lluvias de meteoros

Para planificar la observación de una lluvia de meteoros hay que tener en cuenta (principalmente) la fecha del pico, la posición del radiante, la fase lunar y el clima.

Durante el pico se podrán ver la mayor cantidad de meteoros. Es por ese motivo que una fecha cercana al pico será la mejor oportunidad para apreciar los meteoros. 

También es importante revisar la posición del radiante durante la fecha del pico de lluvia de meteoros. Además, no es necesario observar directamente al radiante ya que los meteoros pueden aparecer en cualquier parte del cielo, pero mientras más alto se encuentre el radiante, mayor será la cantidad de meteoros que se podrán observar.

Si la Luna está en una fase cercana a la llena, la observación de meteoros se dificultará ya que nuestro satélite estará toda la noche sobre el horizonte. Tener en cuenta la fase de la Luna y en lo posible observar en algún horario en que la luna esté debajo del horizonte. 

Finalmente, hay que tener en cuenta el clima a la hora de planear una observación de lluvia de meteoros: no se podrá apreciar si el cielo está cubierto de nubes.

Para mejorar las posibilidades de observar meteoros hay que alejarse de las luces de las ciudades. Mientras menos contaminación lumínica mejor. En época invernal, contar con abrigo suficiente y alguna bebida caliente (mate, café), y de ser posible alguna reposera o silla para más comodidad. Y también será muy importante tener paciencia, no siempre se verán muchos meteoros.

¿Qué hacer en caso de desear  fotografiar lluvias de meteoros?

Capturar imágenes fotográficas de lluvias de estrellas no es una tarea muy sencilla, requiere un poco de paciencia y además un poco de suerte, ya que no se sabe con exactitud cuándo aparecerá un meteoro.

Para poder fotografiar meteoros será necesario utilizar una cámara que permita el modo manual, y hacer foco con alguna estrella brillante o planeta; si la cámara lo permite, enfocar en el infinito. Además necesitaremos usar un trípode, para darle estabilidad a la cámara y obtener una imágen nítida. Para captar una mayor parte del cielo hay que utilizar, de ser posible,  una lente gran angular, y una apertura de 3.6 o menor para captar la mayor cantidad de luz posible. El ISO debe estar en 1600 o más, y el tiempo de exposición debe ser de entre 15 y 30 segundos, mientras más largo sea el tiempo de exposición mayor será el trazo creado por las estrellas.

Fuentes:

Meteor showers: all you need to know
Fotografías de lluvias de estrellas